新的一年从什么时候开始?这个答案并不唯一。对于世界通用的公历来说,1月1日的元旦是新年第一天。中国则有着沿袭千年的传统历法,因此人们在农历新年,也就是春节时有着更加隆重的庆祝活动。但是在很久以前,人们也曾把冬至作为新年之始。 冬至是中国农历二十四节气之一,它的时间在每年12月22日左右。从天文学来看,冬至是太阳光照射北半球最倾斜,北半球接受太阳光照和热量最少的时候。在这一天,北半球各地白昼时间最短,正午时太阳高度最低。 因为冬至的太阳照射最倾斜,物体的影子也拉得最长。大约三千年前,古人就曾用名为“土圭”的计时仪器测量日影,找出日影变化的规律,冬至就是一年中日影最长的时候。 因此在周历中,冬至就作为一年的开始,它代表着下个循环的开始,冬至之后日照时间会逐渐增加。现在春节时人们祭祖、团聚等习俗,当时也出现在冬至,直到汉武帝采取了夏历,也就是现在的农历,才把正月和冬至分开。 古人把冬至分为三个物候:“一候蚯蚓结;二候麋角解;三候水泉动。”意思是最初蚯蚓蜷缩着身体;然后麋鹿因为阴气消退而脱角;最后山中泉水开始流动。 冬至也俗称“数九”,因为古时候人们为了度过漫长冬日,从冬至开始会以九天为周期计算日子,迎接春天到来。与这一习俗相关的数九歌也一直流传到了现在。 虽然农历里,冬至不如新年那么重要,但是依然有“冬至大如年”的说法,也就是说冬至是仅次于新年的重要节日。汉代之后,官员们会在冬至节放假休息、相互拜访举行祝贺仪式,皇帝会举行祭天大典,民众们会向父母长辈拜节,热闹程度不亚于过年。 现在冬至的地位没有以前那么重要,我们也不会把它当作节日来庆祝,但是还有很多饮食方面的习俗留了下来。北方地区有冬至宰羊,吃饺子、吃馄饨的习俗,南方地区在这一天则有吃冬至米团、冬至长线面的习惯。其他地方还有赤豆饭、冬酿酒、麻糍、糯糕等各种特色美食。 这些传统饮食习惯背后都有着各种故事或寓意。比如饺子是为了纪念“医圣”张仲景冬至舍药,而羊肉相传是汉高祖刘邦带起来的习俗。



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